Mejorando la vida de mujeres y niñas en Sierra Leona

28 de julio de 2016 - Christiana A. Thorpe

L as mujeres constituyen el 51 por ciento de una población de 6 millones de habitantes en Sierra Leona. Ellas son responsables de casi todos los deberes domésticos, desde la producción de alimentos y su procesamiento hasta la crianza de los hijos y la educación familiar. Muchas veces, sin embargo, a las mujeres se les considera no como individuos sino como parte de hogares liderados por un varón, con algunas necesidades únicas relacionadas al rol que les corresponde. Este enfoque tiene poca consideración de sus necesidades reales y menos aún de su potencial.

Alrededor de 4 millones de los 6 millones de habitantes de Sierra Leona viven en áreas rurales sin acceso a la electricidad. Las personas dependen de leña y carbón de baja calidad para iluminar sus casas, cocinar y calentarse, y de baterías para los artefactos eléctricos, las cuales son costosas. La ampliación de la red eléctrica demorará algún tiempo para alcanzar a estas comunidades, algunas de las cuales están tan dispersas y demandan tan poca energía que ni las mini-redes son una solución económica. La falta de electricidad significa que están extremadamente aisladas y tienen poca oportunidad de mejorar económicamente.

Aldeas inteligentes en Sierra Leona: ¿cómo empezaron?

En Sierra Leona, el concepto de aldeas inteligentes empezó con la idea de distribuir sistemas solares para el hogar en áreas rurales eliminando las barreras financieras y técnicas. Doce mujeres de doce aldeas en la región norte de Sierra Leona, donde la electricidad rural era un gran reto, fueron capacitadas en Barefoot College, Telonia, India1. Las mujeres eran analfabetas o semi-analfabetas y al terminar su capacitación en Barefoot College surgió el tema de cómo mantener y transferir el conocimiento que ellas habían obtenido.

El Centro Barefoot para la Capacitación Solar fue construido en 2009 con fondos del gobierno de Sierra Leona, e implementados por la Comisión Nacional para la Acción Social (NaCSA). La Asociación de Ingenieros Solares Mujeres Barefoot de Sierra Leona2 (BWSEASL por sus siglas en inglés) fue formada con la única intención de proporcionar tecnología solar a todas las aldeas remotas e inaccesibles del país. El planteamiento se basó sobre el conocimiento de que aquellos que se benefician de la electricidad solar son sus más importantes promotores. El modelo, por lo tanto, incentiva pequeños negocios y sistemas financieros descentralizados que permitan a las personas pobres de las zonas rurales, especialmente a las mujeres, aprender cómo pagar por sus propios paneles solares. Esto los hace responsables del uso de su propia electricidad y al mismo tiempo permite que muchas más personas puedan tener acceso a la tecnología.

Cuadro 1 ¿Ha cambiado vidas esta intervención?
La red solar está ayudando a cambiar la vida de mujeres y niñas de las siguientes maneras:

  • Actitud: confianza en la construcción y propiedad del proyecto.
  • Salud: el uso de querosene en el hogar, que creaba problemas respiratorios y a los ojos, especialmente entre las mujeres y niñas involucradas en las tareas domésticas, se ha reducido. Las clínicas de salud también han recibido iluminación solar, mejorando el cuidado de la salud; las mujeres con bebés se benefician particularmente al ser visitantes regulares a estas clínicas.
  • Educación: las niñas pueden ahora estudiar en la noche en un ambiente seguro y algunos colegios han recibido instalaciones de electrificación solar.
  • Medio ambiente: durante el tiempo de vida de cada panel de 50 watts que reemplaza la iluminación a querosene, se han evitado entre 3 y 6 toneladas de emisiones de dióxido de carbono.
  • Ahorro en el costo de energía: los paneles solares eran menos caros que las opciones de energía rural actual, por lo tanto los hogares podrían generar ahorros. Como las mujeres son quienes mantienen el hogar en el ámbito rural, el dinero ahorrado podía ser usado para otros propósitos económicos.
  • Oportunidades para la generación de ingresos: Nancy Koroma, cabeza de una familia de cinco en el distrito Koya Port Loko, dice que los paneles de 35 watts le permiten llevar a cabo sus actividades domésticas en la noche4. Esto libera sus días para vender jugos y generar ingresos con los que puede pagar el préstamo para el sistema solar. Un muestreo al azar de la población similar a Nancy en otras regiones de Sierra Leona ha confirmado cómo la energía solar puede aliviar la pobreza en áreas rurales que están altamente pobladas de mujeres y niñas.
  • Empleo: la capacidad de construcción entre las abuelas solares ha proporcionado una ruta para el autoempleo de las mujeres, mientras generan ingresos por l a instalación o reparación de las redes solares en el país. La empresa de energía solar proporciona empleo a numerosas mujeres.

Capacitar a las mujeres analfabetas les proporciona una nueva vida

La meta de BWSEASL es proporcionar dignidad, respeto e independencia a niñas y mujeres a través de la creación de un suministro de electricidad para sus aldeas natales. No se firma ningún contrato de trabajo con las mujeres beneficiadas ya que la idea es que ellas tomen posesión del concepto integral. La relación de trabajo busca construir tolerancia, confianza, compasión y generosidad con las mujeres.

La capacidad de construir es una de las formas más fáciles de lograr estas metas y los líderes tradicionales locales seleccionaron a siete mujeres adicionales en base a su deseo de ser enviadas a India para la capacitación básica en energía solar fotovoltaica. Fueron llamadas abuelas solares debido a que se convirtieron en las capacitadoras de otras mujeres en electrificación solar en Sierra Leona.

En agosto de 2014, 59 mujeres escogidas de diferentes regiones del país habían terminado su capacitación. Ahora se espera dar electricidad a 21,810 casas elegidas de Sierra Leona. Existen planes en curso para capacitar a 150 mujeres ingenieras solares3 más, seleccionadas de cada uno de los 14 distritos electorales del país. Estas mujeres introducirán electricidad simple, básica y limpia a través del uso de energía solar fotovoltaica en aldeas remotas e inaccesibles.

Cuadro 2 Impactos clave de la estrategia

  • La electrificación de casas con paneles solares en aldeas y edificios esenciales en comunidades rurales, tales como escuelas, centros de salud, estaciones de policía y mercados.
  • Construcción de dos talleres de producción financiado por la Organización de las Naciones Unidas para el Desarrollo Industrial (ONUDI) para los micro-emprendimientos.
  • Selección de 149 sedes de jefaturas en Sierra Leona para posible electrificación solar, incluyendo escuelas, clínicas y centros sociales.
  • Capacitación de cuidadores para los Centros de Crecimiento ONUDI.
  • Distribución de lámparas solares para los centros policiales, postas y otros lugares públicos.
  • Construcción en 2009 de un centro de capacitación para mujeres, con el apoyo del gobierno de Sierra Leona.

¿La estrategia es sostenible?

Los BWSEASL iniciaron su trabajo demostrando el deseo de los residentes rurales de pagar por la tecnología. Subvenciones del gobierno pagaron por adelantado los costos de la construcción del centro de capacitación Barefoot y para la obtención de paneles solares para una pequeña cantidad de viviendas. Los beneficiados, junto con el resto de residentes, crearon luego un fondo rotativo para ayudar a otros a obtener los paneles. Luego de un depósito de aproximadamente USD 115, los residentes pueden pagar el préstamo en cuotas de alrededor de USD 6 por mes, lo cual es menos de lo que pagan por iluminación con baterías y con querosene. Hemos descubierto a través de entrevistas que el fondo rotativo ha financiado más de 600 sistemas solares domésticos en comunidades rurales marginales en 12 distritos de las cuatro provincias del país.

Las mujeres capacitadas por BWSEASL se convirtieron en empresarias, llevando adelante pequeños negocios de venta de paneles solares y ahora forman una red solar conformada por 16 micro-empresas como la Solar System Home Management Committee (SSHMC).

Referencias

  1. Barefoot College. (accessed April 2015).
  2. Barefoot College. 2014. Women Barefoot Solar Engineers a Community Solution. (accessed April 2015).
  3. Edward M. Anaque, General Secretary, Barefoot Women Solar Engineers Association (pers. comm.).
  4. Nancy Kanu, Chief Solar Engineer, Barefoot Women Engineers Association of Sierra Leone (pers. comm.).

Autor

Dr. Christiana A. Thorpe, Ex-Ministra de Educación para Sierra Leona y Comisionada Electoral en Jefe es una activista de la sociedad civil que ha establecido el Foro para las Mujeres Pedagogas Africanas(FAWE, Capítulo de Sierra Leona) y la fundación Reach in for the Stars (RIFTS), abordando temas sobre educación femenina y sobre empoderamiento de las mujeres.